Des Podcasts à l'EPFL? Pour communiquer et enseigner autrement!

EPFL TV ou comment & pourquoi Podcaster des vidéos à l'EPFL

Introduction

La première version d'EPFL TV a été annoncé dans le Flash Informatique en 2001. Depuis, EPFL TV s'est constamment amélioré pour offrir à la communauté de l'EPFL de nombreuses fonctionnalités. Voici lesquelles: Rappelons au passage que la qualité standart des vidéos streaming sur EPFLTV est largement supérieure à celle que l'on peut trouver sur les YouTube ou autre Google video. Il est donc possible, trés facilement, de baisser leurs qualités selon les besoins, par exemple pour obtenir une lecture plus rapide des vidéos.

Aujourd'hui vient s'ajouter une nouvelle fonctionnalité importante, celle de générer automatiquement des Podcast et donc de pouvoir créer des canaux d'information et de communication pour l'EPFL ou pour l'extérieur de l'EPFL. Cet article a pour but de donner un bref état des lieux sur les Podcasts et l'enseignement, d'expliquer techniquement en quoi consiste un Podcast et en conclusion de donner quelques pistes d'utilisation pour l'EPFL.

Le phénomène Podcast dans les grandes écoles et universités dans le monde

Comme je suis conscient qu'à l'EPFL parlez de Podcast peut paraître blasphématoire tant le sujet semble éloigné des préoccupations fondamentales de l'EPFL à savoir l'enseignement, je me suis renseigné pour couper court à toutes invectives. Voici donc, quelques grandes Universités et grandes écoles qui pratiquent tranquillement le Podcast, la liste n'est pas exhaustive: Il existe même des répertoires de Podcasts spécialisés pour les Universités et grandes écoles, pour la plupart américaines: Il existe une multitude d'autres exemples d'utilisation de Podcast en Université. Pas trop loin de chez nous, l'université de Lyon podcaste ses grandes conférences et certains de ses cours, de même pour l'université de Paris 5, de Poitier, de Nice Sophia Antipolis, etc. L'université de Standford, géographiquement proche de la firme Apple, ceci expliquant celà, propose à ses étudiants de s'abonner à des flux podcast et de recevoir, sur leurs ordinateurs, des enregistrements de cours, de lectures publiques ou de débats avec un accès contrôlé. A ce jour plus de 400 programmes sont proposés. Pour l'instant, une série de cours a été intégrée sur iTunes avant d'être étendue à d'autres au cours de l'année 2006. Ce phénomène du podcast est en train de se généraliser à l'ensemble des grandes universités américaines. Casey Alt, directeur administratif pour les sciences de l'information à l'Université Duke explique que, pour lui, les podcasts et d'autres medias numériques transforment en profondeur le fonctionnement des institutions académiques aux Etats Unis et que ce phénomène va s'accentuer.

Qui a inventé le Podcast?

Les deux pionniers du Podcasting sont sans doute Adam Curry et Kevin Marks. On parle également de Stephen Downes qui le 9 juin 2004 aurait démontré la faisabilité de la distribution de MP3 avec RSS. Mais la guerre de la paternité fait rage. Pour l'anecdocte, Adam Curry en voulant modifier la page concernant le Podcasting sur le Wikipedia anglophone aurait suite à une erreur de manipulation "malencontreusement" effacé toute trace de Kevin Marks. Plus d'info sur cette étrange affaire de révisionisme informatique.

Qu'est-ce qu'un podcast?

Contraction du fameux iPod d'Apple et de Broadcasting (diffusion), un Podcast est un point d'accés dynamique et orienté utilisateur à des fichiers audio ou vidéo (en fait n'importe quel fichier) disponibles au téléchargement. Des traductions ont été proposées et sont en cours d'adoption : baladodiffusion (ou baladiffusion) et plus récemment podiffusion (Suisse) pour podcasting, balado ou fichier balado pour podcast (Québec). A la différence du Streaming vidéo de type Real ou Windows Media lequel n'autorise pas officellement la sauvegarde locale du fichier, le Podcast en a fait son fond de commerce. Mais la principale différence du podcasting par rapport à la radiodiffusion/télévision et du webcasting/streaming provient du mécanisme même du transfert du flux audio ou vidéo. A l'inverse de la diffusion classique qui utilise un mécanisme centralisé qui envoit un flux vers ses auditeurs (soit un à tous), le podcasting se réalise grâce à l'action des auditeurs qui vont chercher eux-mêmes les fichiers podcast (tous à un, ou encore tirée, pulling, au lieu de poussée, pushing). Pour accéder aux Podcast, l'utilisateur utilise un lecteur de podcasts (podcatcher). Il en existe de nombreux (voir PodcatcherMatrix pour une liste exhaustive): iPod ou autre baladeur autonome spécialisé similaire (Creative Zen vision, PSP, TiVo, Xbox ou encore le Zune de Microsoft) ou un logiciel tel que l'iTunes d'Apple ou Juice Receiver (open source). Il est possible d'accéder aux Podcasts directement depuis le Web, par exemple le trés plaisant site Podcast-Player ou Netvibes ou encore Podcast Alley. Pour obtenir plus d'information sur les lecteurs de Podcast autonomes voir CNet: Baladeur
En règle générale l'utilisateur s'abonne à un Podcast comme il s'abonne à un fil texte, disponible sur de plus en plus de site Web, au travers de la technologie RSS (Real Simple Syndication, pour être exact RSS 2.0 de Harvard Law) ou de celle moins répandue d'ATOM (mais normalisée, elle, par l'IETF).

Qu'est-ce que RSS (Really Simple Syndication) ?

Comme celà a déjà été dit, je vais faire court. RSS est un dialecte de XML (XML 1.0). Il s'agit d'un format de description de données qui facilite la diffusion de fils d'informations, de façon automatisée, à l'intention des internautes, et qui favorise la syndication de contenus en permettant à d'autres sites de republier facilement tout ou partie de ces données.
Grâce à ce format, vous n'avez plus besoin de consulter un par un vos sites préférés pour être informé de leurs nouveautés : il suffit d'insérer leur fil d'informations RSS dans un logiciel compatible pour avoir toutes vos sources d'informations agrégées sur un seul écran !
Ainsi, en récupérant les fils d'informations de EPFL TV, vous pouvez obtenir automatiquement sur votre ordinateur les informations fraîches sur les dernières vidéos publiées, sans pour autant avoir à vous connecter régulièrement sur le site Web. Il en est de même pour Newsweb, accés depuis WWW aux forums de discussion Usenet/News, comme pour la plupart des sites Web dynamiques et autres blogs.

Exemple simple d'un flux RSS:

<?xml version="1.0" encoding="ISO-8859-1" ?>
 <rss version="2.0">
  <channel>
  <title>EPFL TV</title> 
  <link>http://www.epfl.ch/epfltv</link> 
  <description>Archive des vidéos de l'EPFL</description> 

  <language>fr</language> 
  <copyright>@2006 - EPFL</copyright> 
  <pubdate>Sat, 30 Fev 2006 21:19:19 +0100</pubdate> 
  
  <item>

  <title>Dernières entrées d'EPFLTV</title> 
  <link>http://www.epfl.ch/epfltv</link> 
  <pubDate>Sat, 12 Dec 2006 00:00:00 +0100</pubDate> 
  <description>Clip EPFL 2006</description> 
  </item>

  <item>
  <title>...</title> 
  <link>...</link> 
  <pubDate>...</pubDate> 
  <description>... </description> 
  </item> 

  ...  
  </channel>
 </rss>

Pour obtenir plus d'information technique sur les RSS, voir RSS Specifications

Comment fonctionne le flux RSS d'un Podcast?

Exactement comme pour n'importe quel flux RSS, l'internaute abonné à un Podcast reçoit régulièrement et automatiquement les nouvelles fraîches de ce dernier l'informant par exemple de la disponibilité de nouveaux fichiers multimédias (audio et/ou vidéo). Selon les lecteurs de podcast et la configuration choisie, le téléchargement peut se faire automatiquement. L'internaute pourra alors les écouter ou les visualiser plus tard tranquillement. Un podcast n'est jamais qu'un fil RSS un peu particulier.

Exemple simple d'un Podcast

<?xml version="1.0"?>
 <rss version="2.0">
  <channel>
  <title>Podcast d'EPFL TV</title>
  <link>http://ditwww.epfl.ch/epfltv</link>
  <description>EPFLTV: dernières entrées de la videothéque de l'EPFL</description>
  <pubDate>Tue, 20 Jun 2006 11:22:04 +0200</pubDate>
  <lastBuildDate>Tue, 20 Jun 2006 12:19:17 +0200</lastBuildDate>
  <managingEditor>epfltv@epfl</managingEditor>
  <webMaster>franck.perrot@epfl</webMaster>
  <copyright>@2006 - EPFL</copyright>
  <language>fr</language>
  <docs>http://blogs.law.harvard.edu/tech/rss</docs>
  <item>
  <title>Terahertz spectroscopy</title>
  <link>http://ditwww.epfl.ch/cgi-bin/EPFLTV/NewVersion/home.pl?page=video&lang=1&connected=0&id=331</link>
  <description>Le domaine spectral terahertz (THz) couvre des fréquences comprises entre 100 kHz et plusieurs THz...</description>
  <pubDate>Tue, 20 Jun 2006 11:53:42 +0200</pubDate>
  <author>EPFL</author>
  <category>clip vidéo</category>
  <enclosure url="http://videoserv.epfl.ch/RealContent/Nas/THz_spectro.mp4" length="145609548" type="video/x-m4v"/>
  </item>
  ....
  </channel>
 </rss>

Quel est la différence entre un Podcast audio et un Podcast vidéo

En théorie, aucun. En pratique, ça se complique pour les Podcasts vidéo. Pour les Podcasts audio, c'est simple, tous les lecteurs de Podcast ou presque reconnaissent le format MP3 (.mp3). Donc pour un diffuseur, il suffit de créer un Podcast et de lui associer des fichiers MP3. Pour un Podcast vidéo, si nous voulons bien faire les choses, il nous faudrait créer pour une seule vidéo plusieurs encodages différents lesquels devraient être associés à plusieurs flux RSS différents. En pratique les diffuseurs ne proposent leurs Podcasts seulement pour quelques formats vidéo, le voire les plus courant(s). La plupart des lecteurs de Podcast autonomes du marché tel l'iPod d'Apple se vantent de supporter le format vidéo MPEG4. Il semblerait donc qu'encoder en MPEG4 peut suffire pour permettre à tous les utilisateurs de lire les vidéos de votre Podcast quelques soient leurs lecteurs. Malheureusement, il n'en est rien. En voici les raisons:

MPEG4 inclut principalement deux familles de codecs vidéo: De plus, la vidéo et l'audio encodées peuvent utiliser des "containers" (format du fichier lui-même) différents qui peuvent être: .mp4, .mov, .avi et au pire un format de fichier customisé. Ainsi, donc, à la fois le codec et le format doivent être supportés par le lecteur de Podcast pour que votre vidéo podcastée lui devienne compatible.
Par exemple, pour les lecteurs autonomes les plus courants, l'iPod, le PSP de Sony et le Creative Zen Vision se vantent de supporter MPEG4 mais supportent en fait différentes implémentations du standart MPEG. Et donc, en pratique, aucun format unique n'est supporté par ces trois lecteurs. Pire, le débit (qualité de la vidéo) et la taille de la vidéo diffèrent selon les lecteurs.

Avec les lecteurs purement logiciel tel que iTunes ou Juice Receiver, le format vidéo pose moins de problème. Certains acceptent la grande majorité des formats vidéos (Real, Windows Media, Quicktime, DivX, XVid...). Certains "jouent" la vidéo en interne, d'autres se contentent de la télécharger et s'appuie ensuite sur des plugins externes pour la jouer.

Principaux format/codec vidéo supportés par les lecteurs de Podcast autonomes actuels

iPod
H.264/MPEG4 vidéoFormats de fichier: .mp4, .m4v, .mov Taille: 320x240 pixels
H.264/MPEG4 Hi vidéoFormats de fichier: .mp4, .m4v, .mov Taille: 640 x 480 pixels
MPEG-4 SP vidéoFormats de fichier: .mp4, .m4v, .mov Taille: 480x480 pixels
Creative Zen Vision M
MPEG-4 SP vidéoFormats de fichier: .avi Taille: jusqu'à 720x576 pixels
Windows Media vidéoFormats de fichier: .wmv Taille: 320x240
PSP
H.264/MPEG4 vidéoFormats de fichier: .mp4 (avec un format de header particulier à Sony) Taille: 368x208 pixels
TiVo
MPEG2 vidéoFormats de fichier: .mpg Taille: 720x480 pixels
XBox
MPEG 720x480

Et même au sein d'un lecteur autonome, pour un format vidéo, il peut exister plusieurs qualités différentes lesquelles, évidemment, évoluent au grés des nouveautés technologiques. Ainsi, l'iPod supporte l'iPod_Lo (300 kbps) et l'iPod_Hi (jusqu'à 750 kbps) et ce n'est pas fini.

Le cas des Podcast d'iTunes

Etant donné que le phénomène Podcast provient d'Apple grâce à son iPod et à iTunes, il est logique de s'intéresser d'un peu plus prés au cas iTunes. iTunes se décline en fait en deux parties: un lecteur et le diffuseur iTunes Store. En fait le terme "diffuseur" est mal choisi. Il vaudrait mieux parler d'une bibliothèque de Podcast puisque iTunes Store ne diffusera pas lui même votre Podcast mais simplement la référencera. Vous devrez donc toujours diffuser votre Podcast. Malgré les recommendations d'Apple, le lecteur iTunes accepte d'autres types de formats audio/vidéo mais les formats non officiellement supportés (Formats officiels: .m4a, .mp3, .mov, .mp4, .m4v, et .pdf) ont parfois un comportement étrange qu'il faut donc vérifier. Ceci étant dit, le MPEG4 est bien le format vidéo préféré d'iTunes. Pour encoder la vidéo, n'importe quel encodeur MPEG4 peut faire l'affaire. Mais si l'on pousse un peu plus loin, on s'aperçoit qu'Apple fait en sorte que seul son encodeur payant Quicktime Pro puisse encoder des vidéos au format de son nouvel iPod (640x480 pixels) afin qu'iTunes les reconnaissent valablement. Il s'agit toujours de MPEG4 mais Apple a eu l'idée monopolistiquement correct de modifier le header en ajoutant un tag spécial que seul Quicktime Pro, pour l'instant, ajoute.
Malgré cet obstacle, pour que iTunes Store accepte de référencer un Podcast, il faut y créer un compte. Bien que gratuit, Apple exige (sans doute pour des raisons de vérification de contenu) d'utiliser une carte de crédit. Si vous souhaitez que iTunes référence et télécharge votre Podcast en un seul click, il vous faudra utiliser le protocole "itpc" (en fait, itpc n'est pas un vrai protocole de communication, mais force votre navigateur à lancer iTunes pour charger le flux) à la place de http. Ainsi, http://www.example.com/feed.xml sera remplacé par itpc://www.example.com/podcast.xml. Mais rien ne vous oblige à utiliser iTunes Store comme site de référence pour votre Podcast. Il en existe d'autres comme par exemple: Podcast.net, Videopod casts.tv ou en français Tous les Podcasts

Pour créer un Podcast compatible iTunes, votre flux RSS doit comporter des tags propres à iTunes. Ci-dessous le même Podcast mais cette fois compatible avec iTunes et les iPod.

Exemple simple d'un Podcast compatible iTunes

<?xml version="1.0"?>
 <rss version="2.0">
  <channel>
  <title>Podcast d'EPFL TV</title>
  <link>http://ditwww.epfl.ch/epfltv</link>
  .....
  <item>
  <title>Terahertz spectroscopy</title>
  <link>http://ditwww.epfl.ch/cgi-bin/EPFLTV/NewVersion/home.pl?page=video&lang=1&connected=0&id=331</link>
  <description>Le domaine spectral terahertz (THz) couvre des fréquences comprises entre 100 kHz et plusieurs THz...</description>
  <pubDate>Tue, 20 Jun 2006 11:53:42 +0200</pubDate> 
  <author>EPFL</author>
  <category>clip vidéo</category>

     <itunes:subtitle>Vidéos de l'EPFL</itunes:subtitle>
     <itunes:author>EPFL EPFLTV</itunes:author>
     <itunes:summary>EPFLTV: dernières entrées de la videothéque de l'EPFL</itunes:summary>
     <itunes:explicit>no</itunes:explicit>
     <itunes:category text="EPFL"/>
     <itunes:category text="Nouveautés"/>

  <enclosure url="http://videoserv.epfl.ch/RealContent/Nas/THz_spectro.mp4" length="145609548" type="video/x-m4v"/>

     <itunes:author>Dr Verner K. Thorsmølle (EPFL), Prof. Jacques-E. Moser (EPFL)</itunes:author>
     <itunes:subtitle>Terahertz spectroscopy</itunes:subtitle>
     <itunes:summary>Le domaine spectral terahertz (THz) couvre des fréquences comprises entre 100 kHz et plusieurs THz...</itunes:summary>
     <itunes:duration>00:16:06</itunes:duration>
     <itunes:keywords>EPFL sciences campus video</itunes:keywords>
     <itunes:explicit>no</itunes:explicit>
     <itunes:pubDate>2006-11-10 09:41:00</itunes:pubDate>

  </item>
  ....
  </channel>
 </rss>

Pour plus d'information, en particulier sur les balises courantes dans les sections channel et item propres à iTunes, reportez-vous sur: Podcasting et iTunes: Caractéristiques techniques

Comment créer un Podcast dynamique

Bien sûr, il est possible de créer son flux RSS à la main. Ce n'est pas bien compliqué. Il suffit pour celà de comprendre les fondamentaux d'XML. Il existe aussi de nombreux logiciels pour créer facilement un fichier RSS, il est même possible de le créer directement depuis un site spécialisé comme LibCast . Mais comment faire pour le créer dynamiquement, selon les dernières nouveautés de votre site Web? Vous pouvez bien entendu le créer à l'aide du language (Perl, PHP ...) lui même mais il est plus commode d'utiliser un module dédié. Il en existe pour la plupart des languages de programmation Web. En Perl, il existe principalement Podcast::Publisher et XML::RSS. Pour les Podcasts de EPFL TV, j'ai préféré utiliser ce dernier. Il demande de bonnes connaissances en Perl pour créer soi-même son propre Package Podcast lequel héritera de la classe principale de ce module mais il est trés souple et m'a permis d'ajouter dynamiquement les Tags spécifiques d'iTunes.

Comment avoir votre propre Podcast sur EPFL TV?

Trés simple! Que vous soyez une association, un professeur, un laboratoire, une faculté, un membre de la direction ou un service de l'EPFL, non seulement vous pouvez faire trés simplement votre propre radio ou télévision sur EPFL TV en utilisant la technologie Streaming mais vous pouvez également avoir votre propre Podcast (ou les deux). Il est tout à fait possible, trés rapidemment, de mettre en place des canaux dédiés sur EPFL TV lesquels vous permettront de communiquer audio-visuellement sur Internet. Pour celà, il vous faudra réaliser vos vidéos (le Service AudioVisuel de l'EPFL ou votre serviteur peut vous y aider), me demander un compte de type "channel" sur EPFL TV, encoder vos vidéos en MPEG4 (trés simple) et les uploader sur EPFL TV. Ensuite, en utilisant un simple URL, votre "channel" est disponible en Podcast aux internautes de l'EPFL et/ou du monde entier. Ensuite, si vous le souhaitez, vous pourrez le référencer sur iTunes. EPFL TV génère automatiquement et dynamiquement le flux RSS de votre Podcast. Il s'agit là d'un outil de communication puissant. L'EPFL aurait tout intérêt à s'y pencher sérieusement.
Le site EPFLTV: http://www.epfl.ch/epfltv

Conclusion

En dehors de la problématique spécifique à la réalisation technique audio-visuelle, Podcaster des vidéos est relativement simple si l'on sait déjà créer un flux RSS. Pour générer dynamiquement votre Podcast, c'est plus compliqué mais EPFL TV vous évite ce travail fastidieux et vous offre la possibilité technique d'avoir votre propre Podcast pour communiquer autrement.

La finalité d'un Podcast à l'EPFL pourrait couvrir de vastes territoires tels que des émissions scientifiques régulières, de courts rendez-vous pour rendre compte du travail d'un laboratoire, d'une faculté, d'un service, de brèves communications en provenance des services de la direction ou des professeurs de l'EPFL à l'adresse des étudiants actuels, des étudiants futurs ou des collaborateurs de l'EPFL, de résumé de conférences, de congrés, de forums, etc, etc. L'imagination est au pouvoir pour ce qui concerne les Podcasts. Il est tout à fait possible d'imaginer qu'une association d'étudiants ou une autre association de l'EPFL veuille créer un Podcast pour communiquer sur son travail, ses développements, ses projets. Il est enfin possible d'envisager de créer une sorte de radio ou de télévision podcastée depuis l'EPFL pour informer sur la vie du campus, sur les recherches menées à l'EPFL, etc. Bref, à vous de laisser votre imagination se débrider pour utiliser ces nouvelles technologies pleines de promesses.

N'hésitez pas à me contacter pour parfaire votre information ou pour me soumettre votre projet.

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